Unik intervju med Bet365s Denise Coates

Grundläggaren av Bet365, Denise Coates är en mycket privat människa, som aldrig uttalar sig i medier. Det har dock lyckats magasinet eGaming Review att övertala henne till en intervju, som Casinoportalen har fått lov att ta med en översättning av.

Mitt tåg ankommer till Stoke-on-Trent en och en halv timme innan mitt möte med Denise Coates, Bet365_120x55_newgrundläggaren av Bet365. På trots av, att hon är drivkraften bakom en av stadens största arbetsplatser och ett av de absolut största spelföretag i världen, är hon känd som en mycket privat människa.

Det är höst och tisdag eftermiddag. Regnet välter ner och temperaturen har fallit till under fem grader. Det är bara två timmar till att dagsljuset svinner in i mörkret och jag har inget paraply. Jag är tillräckligt förberedd på att göra den första intervju, som Denise någonsin har gett, men höstrusk i West Midlands i november var jag inte förberedd på.

Då jag ankommer till en ganska anonym parkeringsplats vid Hilside, Festival Way, en kvarts körning med taxi ifrån stationen, tas jag emot av John, Denises bror och ett av fyra syskon i Coates familjen. Jag tar skydd under hans paraply innan han hoppar in i sin Range Rover, som pryds av en personlig nummerplåt. “James, härligt att se dig,” säger han varmt med en tjock Stoke accent, som jag aldrig har hört förut. “Jag smiter ut och hämtar Denise. Jag är tillbaka om en halvtimme. Flickorna i receptionen vet, att du är här, så gå in och se dig lite omkring och känn dig som hemma”. Snabbt är han borta. Åtminstone var det då en, som var förberedd…

SPELA NU

En halvtimme har jag alltså till att se mig lite omkring och jag skall skynda mig nu, om jag skall hitta det bästa stället att ta några bilder av Denise. Det finns bara en föråldrad bild av henne på Google, så bilderna måste bara bli bra. Receptionisten föreslår styrelselokalen, det är ett litet rum enbart utrustad med en bytta med gröna OLYMPUS DIGITAL CAMERABet365 bläckpennor till att sätta lite färg på rummet. Mitt emot Peter Coates’ kontor, far till John och Denise och förman för familjens älskade Stoke City Football Club, som också ägs av Bet365. Bakom faderns skrivbord ser jag en stor bild av Stoke Citys fans, som firar lagets uppflyttning till Premier League i 2007-08 säsongen,

men jag får veta, att bilden snart kommer bli ersatt av en bild av skådespelaren Ray Winstone, som uppträder i den nog bästa och mest kreativa Bet365 reklam, som gick i förbindelse med detta års VM.

“Jag hör, att du letar efter ett ställe att ta bilder,” säger Craig, fastighetsförvaltare och John’s högra hand, som oväntat dyker upp. Inga medier har någonsin fått tillgång till Bet365s allra heligaste, så jag tog chansen.Under 15 minuter har jag kört till Bet365’s utbildningscenter, där nya och existerande medarbetare blir upplärda i den bästa praxis och kundservice sport. Jag besöker också telebetting komplexet i en separat byggnad, som rymmer mera än 200 operatörer och som till februari skall utökas till att kunna ge plats till ännu flera medarbetare. Jag tar också vägen förbi ytterligare två våningar, där försäljnings – och content teamet håller till. 50 storskärmar pryder väggarna i denna byggnad. Till sist besöker jag den största av alla byggnader, där företagets gigantiska kundserviceteam håller till och håller koll på Bet365’s ständigt växande kunddatabas. Medarbetarna är delade upp efter kundernas geografiska anknytning och nu ger det plötsligt mening för mig, varför de första ord, jag hör här, är på mandarin och spanska.

bet365 lobby newEn rad toppledare från några av de största operatörer i världen, som jag talade med i sista månad i förbindelse med utarbetningen av eGaming Review Power 50- listan berättade för mig, att Bet365 i deras ögon, just nu, är den spelutbjudaren som imponerar mest. Bet365 verkar sålunda att slå stora namn som Betfair, Ladbrokes, William Hill och Bwin.

2010 har varit företagets bästa år med ett samlat belopp ensam på sportvadslagning på £5,4 miljarder, inkomster på £358 miljoner och ett driftöverskott på £104m. Dessa siffror är inte övervuderade, som många kanske tror och inget tyder på att siffrorna skulle falla. Det berättade John för mig i alla fall.
Men vad många människor i branschen inte vet mycket om, är den person som kontrollerar affären bakom dörren med det grönna och gula logo på Festiwal Way. Nu ankommer John. Tio minuter senare kommer hans storasyster in i genom dörren.

Utifrån en bild i låg upplösning funnen på internet och utifrån det faktum, att Denise Coates inte tidigare har gett intervjuer, har jag ingen idé om, vad jag kan förvänta. Det har tagit två månader att komma så långt. Hon verkar nervös i början. Blinkar varje gång kameran blixtrar och då jeg ställer henne frågor, kastar hon en blick på John – brodern som hon lutar sig emot i förbindelse med företagets externa angelägenheter.

Med en modern, kort frisyr och iklädd en lätt lila klänning, mörka högklackade skor och flera dyra smycken, sätter Denise sig ner för att prata.
“Jag är inte en socialite,” säger hon oroligt med en tjock Staffordshire accent, efter att jag frågar vem, eller vilka företag, hon beundrar.” Jag känner inte folk i branschen, så det kan jag inte bedömma”: Så tillägger hon plötsligt: “Jag tror mycket starkt på Bwin, dom är bara så duktiga. Alla de stora företag gör ett bra jobb och vi följer dem mycket noga. Det skall vi göra. Man skall aldrig undervärdera sina konkurrenter”.

Denise Coates är kanske en mycket privat person, men hon är också en stark affärskvinna. Detta är inte blott i mina ögon, men också enligt flera högstående källor inom industrin, som jag talade med efter vårat möte.”I ett mötesrum kan hon verka mycket lugn i början, men hon håller hårt fast i det hon tror på, avslöjar en tidigare ledare av en stor britisk bookmaker.

Hennes personlighet avspeglar just de värden, företaget har och kanske alltid kommer att ha: smart och ambitiös, men vill alltid förbli privat och kontrollerad långt borta ifrån stadens nyfikna ögon – en stad som i övrigt kommer älska att ta del i företagets framgång.

[Bet365 casino English shortcode=”Bet365 casino English”]

“Dagligen,  har vi inga önskningar om att bekymra oss omkring ”vad staden menar om oss”, eller ”om vi skal göra si eller så, för det är det staden vill ha, vi skall göra”. Vi vill inte leva med en sådan press, vi vill bara fortsätta med våra affärer”.

“Vi gillar att driva affärer, vi tycker om, vad vi gör, vi njuter av att få arbeta,” förklarar hon passionerat. ”Vi kommer förbli privata. Jag har inte behov för att vara i rampljuset, det har vi inga planer omkring eller hur John?”. ”Absolut inte”, svarar hennes bror snabbt.
Enligt Denise är det enda ”behovet”  just nu att fortsätta med att investera i teknologi (Bet365 använder £60 på IT varje år) och marknadsföring, så vi kan fortsätta tillväxten. I början av året var här så trångt på kontorena, att Bet365 tvingades att hyra en annan byggnad i närheten. Om det fortsätter, så får hela området ge plats till fördel för ännu en blå/gul bölja.

De första dagarna

Som det är för alla som startar företag, var det inte heller lätt för Denise i början, berättar hon för mig. Trots en hög utbildning inom ekonomi och revisor erfarenhet, så var det enda hon önskade sig att komma tillbaka till sin pappas kedja av 49 bookmaker affärer, så snabbt som möjligt. Då hon var 22 år gammal, utökade hon antallet av affärer från 12 till 49. Ännu mera anmärkningsvärt är det, att hon tidigt insåg, att hennes fars butiker vill vara ut av stånd till att konkurrera med exempelvis William Hill, Ladbrokes och Betfred på nationellt plan, men att det dåvarande spirande internet kunde vara ett möjligt ställe att slå de stora killarna.

shutterstock_67137988“Vi har alltid vetat, att det vill bli globalt,” säger hon med höjd röst.”Hela spänningen vid internet var inte bara, att vi nu kunde konkurrera med de större kedjorna, men också att vi nu kunde konkurrera utanför Storbritannien,” tillägger hon med ett leende.

“Det låg det helt klart spänning i. Exakt det faktum, att vi fick en stor yta av potentiella kunder. Jag har alltid varit enormt intresserad i teknologi och blev fascinerad av den tillväxt och de möjligheter som internet gav. Sportsvadslagning verkade bara naturligt för mig och jag var fast besluten på att ta denna affär med mig ut på internet”.
Bet365 startade i ett skjul i början av 2000, där Denise tog tag på den besvärliga uppgift att utveckla företagets sportspelsplattform och satte ett starkt lag ihop, som kunde komma igång i mars 2001. En lansering är i sig själv aldrig tillräckligt, och i en tid, där dot.com bubblan höll på att sprängas och en lång rad rad internetbaserade verksamheter hade hårda tider och investerare inte var ivriga efter att investera, tog Denise tag och förmåde att övertala investerare i att investera i en av Storbritanniens första online sportsbooks.
“De första par år var mycket hårda. Vi kämpade för att finansiera företaget samtidigt med, att vi skulle starta upp det ifrån en operationell nivå.

“Till sist lyckades det oss att låna £15 miljoner ifrån RBS och min far sålde sin cateringfirma. Detta gav oss en god ekonomisk grund.

De £15 miljoner var dock, som John berättar, “faktiskt pantsatt i handelsfastigheter”. Hela familjen, samt banken, hade satsat massivt på en fullständigt odokumenterad affärsmodell. ”På ett visst sätt, var det oss, som tog risken, för att vi redan hade en bra affärsmodell, som vi nu ville gå online med,” säger hon om sin fars butiker, som i 2005 blev sålt för £40 miljoner. “Det var inte så mycket deras risk, som det var våran. RBS är fortfarande än i dag Bet365’s bank.

Peter Coates har uppfostrat sin dotter bra. Denise’s far blev född i en fattig familj och var den yngsta av 14 barn. De äldre bröderna arbetade i gruvor, så han visste, vad det innebar att kämpa och att komma ut på den andra sidan som en vinnare. ”Allt är hårt i början, är det inte?”, svarar hon, då vi fortsätter att diskutera hennes förflutna.”Det är inte några ställen i världen, där alla blott kan trycka deras egna sedlar utan att bli straffad, är det?” Om det var det, ville alla åka dit och så var det inte någon vinst tillbaka till någon”.

Beslut, beslut

Nyckeln till att få verksamheten i gång var nog kanske finanseringen, men nyckeln till att frigöra potential var, som Denise erkänner, en kombination av stora investeringar i teknologi, utveckling av live-betting delen och beslutet om att tidigt se ut över de brittiska gränser”.

Nio år senare är sajten live på 17 språk och generar mera än 70% av inkomsterna ifrån länder utan för Storbritannien, med Storbritannien, Europa och Asien som de tre största marknader.

“Jag tänkte aldrig den tanke, att det inte skulle fungera”, säger Denise. “Jag tror inte att jag är den slags person, som säger: Jag tror det kommer till att bli så stort och därför är det värt att göra det”. Jag tror det vill vara omöjligt för någon, att förutsäga hur stort våra online spel kommer att bli.

Då jag beslutade mig för att göra det, var mitt fokus att göra det så bra som möjligt och fortsätta med att göra det så bra, som det kunna låta sig att göra och få en så stor marknadsandel, som vi överhuvudtaget kunde få, i stället för att bekymra sig om, hur stor marknaden var.

“Allt vad vi kunde göra, var att ha en så bra produkt, som vi överhuvudtaget kunde ha och så marknadsföra detta så bra som möjligt och målrätta det till de riktiga kunder”.

Denise har inte så mycket tid, men går snällt med på att posera i de sista fem minuter utanför i ett regnigt mörker till våran framsidesbild.Våta och vindblåsta fick vi tagit bilderna och jag frågar henne, om hon någonsin kunde tänka sig att sluta med att arbeta sju dagar i veckan och göra något annat. Hon har trots allt arbetat upp en förmögenhet genom de sista årtionde.

“Jag älskar företaget. Jag älskar, vad jag gör. Jag finner teknologin bakom intressant, jag älskar att handla, jag älskar det faktum, att spel har ett riskmoment – jag tycker bara det här är spännande och jag önskar inte att göra något annat.”

Hon tillägger: “Vi är konstant på utkik efter att investera i de produkter, vi har och bli större och bättre. Stillastående kommer man inte långt med. Vi försöker hela tiden att förbättra våra produkter och är konstant på utkik efter nya tilltag och nya marknader att komma in på. Jag vill fortfarande vara här om 10 år.

eGaming Review har fått den första intervjuv med Denise någonsin. Försiktigt ger hon mig handen, och lämnar nu lokalen.”Du vet, att de aldrig borde ha haft straffspark, eller hur Tony”, säger John till Stoke City FC stoke on trent stadium - bet365manager, som han i bakgrunden diskuterar den senaste runda av Premier League kampen på sin mobiltelefon med.

Han lägger på och kommer över. “Förlåt, men vi förlorade med 2-0 till Sunderland i lördags och jag är nervös, nu när vi enbart har fått 10 poäng i 10 tävlingar.

“Det är bara tre saker, som jag tycker om att göra”, säger John och det är att få arbeta, att se min son Stan spela fotboll och att se Stoke spela fotboll.

Då jag lämnar Festival Way i det tunga regnet vet jag varför Bet365 har så mycket succé. Det är inte bara en fråga om teknologi, globala marknadsföringskampanjer, långa arbetstider. Det är Coates-familjen och framför allt Denise, som tyst och mycket privat utövar sina två passioner i livet: att driva den verksamhet, hon grundade till nya höjder och att göra detta med den familj, som har, och alltid vill stötta hennes ambitioner.

Intervjuen är fört och översatt med tillåtelse av James Bennett, eGaming Review Magazine.